Dentes fósseis ajudam cientistas a desvendar segredos de mamíferos | Paleontologia

Paleontólogos identificaram o primeiro exemplo de um mamífero placentário no registro fóssil até agora, o que pode fornecer novos insights sobre como nossos ancestrais assumiram o controle da Terra após a extinção dos dinossauros.

Eles alcançaram esse avanço estudando a equação dentária (dentes) para anéis de árvores – as linhas de crescimento e elementos preservados em dentes fósseis – que eles usaram para reconstruir a vida diária de um de nossos primos primitivos: Pantulamda BathmodonE a gordo Uma criatura parecida com um porco com cães, trotou cerca de 62 milhões de anos atrás – logo após a extinção dos dinossauros.

Fazer isso revelou pantolambda mães Ela estava grávida de cerca de sete meses, antes de dar à luz um bebê bem desenvolvido, com a boca cheia de dentes e amamentado por apenas um a dois meses antes de se tornar totalmente independente.

“Estudei dinossauros durante a maior parte da minha carreira, mas este projeto sobre o desenvolvimento de mamíferos é o estudo mais emocionante em que já estive envolvido, pois me surpreendeu que fomos capazes de identificar as impressões digitais químicas do nascimento e do desmame nos dentes”. disse o professor Stephen Brusatte da Universidade de Edimburgo, que esteve envolvido na pesquisa, “Eles são muito velhos.”

Mamíferos placentários representam a maioria das espécies de mamíferos vivas hoje, de humanos a pequenos musaranhos e baleias gigantes. Eles dão à luz filhotes relativamente maduros, que fizeram grande parte de seu crescimento dentro de suas mães e se alimentaram através da placenta.

Embora os mamíferos existissem na época dos dinossauros, os mamíferos começaram a se diversificar e crescer exponencialmente até que estes se extinguiram. Uma ideia é que sua capacidade de dar à luz bebês grandes e bem desenvolvidos, previamente nutridos pela placenta, tem sido a chave para seu sucesso. Esse padrão de crescimento e reprodução também é o que permite que as crianças nasçam com cérebros tão grandes.

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No entanto, exatamente quando esse estilo de vida apareceu era um mistério. Como os ossos dos primeiros mamíferos eram pequenos e frágeis, muitas vezes faltam restos fossilizados de ossos do quadril, por exemplo, que poderiam ser usados ​​para obter informações sobre os padrões reprodutivos da espécie. Os dentes estão mais bem preservados, cujo tamanho e forma há muito são estudados por paleontólogos para aprender sobre o estilo de vida de mamíferos extintos.

A nova tecnologia se baseia nessa tradição. Envolve cortar dentes fósseis em seções muito finas para examinar as linhas de crescimento e cozinhá-las no vapor para entender sua composição química em diferentes estágios de desenvolvimento. “Isso nos permite olhar para praticamente qualquer mamífero fóssil e reconstruir coisas como quanto tempo eles estão grávidas, quanto tempo eles lactam, quando atingem a maturidade, quanto tempo duram – coisas que não éramos capazes de fazer em mamíferos fósseis antes. agora”, disse o Dr. Gregory Funston da Universidade de Edimburgo, que liderou a pesquisa.

caso se pantolambdaFunston ficou surpreso ao descobrir o quão avançada essa característica era neste ponto da evolução dos mamíferos.

“Um dos análogos mais próximos em termos de evolução são coisas como girafas, que nascem diretamente nas planícies e precisam se mover em segundos ou serão caçadas”, disse ele. “Esperávamos que esses tipos de história de vida surgissem lentamente e se tornassem mais especializados ao longo do tempo, mas o que estamos vendo é pantolambda, Apenas 4 milhões de anos após a extinção, já estamos experimentando essa maneira completamente nova de namorar a vida.”

Funston espera que o estudo abra novos caminhos para a pesquisa de mamíferos fósseis e como eles evoluíram. “Este método abre a janela mais detalhada que podemos esperar na vida diária de mamíferos extintos”, disse ele.

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