Firefly está construindo coisas rápidas e de ponta para criar um foguete reutilizável

Mais Zoom / Uma versão beta do motor Miranda da Firefly é executada em uma bancada de testes em Briggs, Texas.

Firefly Aeroespacial

BRIGGS, Texas – Um novo foguete de média elevação que está sendo desenvolvido pela Firefly Aerospace e Northrop Grumman eventualmente incluirá um propulsor recuperável que retornará ao seu local de lançamento na Virgínia para reutilização.

A Firefly já havia sugerido que a reutilização dos foguetes estava no roteiro do novo foguete – conhecido até agora como Veículo de Lançamento Médio (MLV) – mas as autoridades revelaram novos detalhes do plano durante uma recente visita da Ars à fábrica de foguetes Firefly em. zona rural central do Texas.

“A Northrop e a Firefly têm uma opinião semelhante, de que a reutilização desta classe de mísseis é um pré-requisito por vários motivos”, disse o CEO da Firefly, Bill Weber. “Economicamente, isso se torna uma vantagem porque não precisamos construir espaço terrestre adicional. … Da mesma forma, começa A estrutura de preços para os clientes deverá tornar-se muito competitiva, o que adoramos, e estaremos a meio caminho disso.”

A Firefly é uma das várias empresas que correm para lançar novos foguetes de médio alcance, todos eles pelo menos parcialmente reutilizáveis. A Rocket Lab, talvez a empresa mais dominante na categoria Firefly, está desenvolvendo o foguete Neutron enquanto continua a lançar o foguete Electron menor, que já acumulou 50 missões. A Relativity Space, uma empresa privada bem financiada com sede na Califórnia, está desenvolvendo um foguete Terran R parcialmente reutilizável depois de abandonar seu veículo Terran 1 menor após apenas um vôo de teste. A Stoke Space está projetando um novo foguete com propulsor reutilizável e estágio superior.

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Todos esses foguetes são projetados para competir com o foguete Falcon 9 da SpaceX, atual líder de mercado. Esses foguetes eventualmente se juntarão à lista de fornecedores de lançamento militares dos EUA para missões de segurança nacional, que atualmente inclui apenas a SpaceX, a United Launch Alliance e, mais recentemente, a Blue Origin.

Necessário para competir

Até agora, a Firefly forneceu poucos detalhes sobre seu roteiro de reutilização de foguetes. Mas os detalhes revelados à Ars mostram que a MLV usará um método familiar de recuperação.

“Para nosso projeto básico, estamos projetando em torno do pouso propulsivo para retornar ao local de lançamento”, disse Merritt Delia, gerente de propulsão do programa MLV. “Vamos iterar em todas essas coisas, mas basicamente estamos projetando. para reutilização. Não apenas o design, planejamos fazer isso.”

A Firefly pode decidir incluir a opção de pousar em barcos no mar, como a SpaceX está fazendo com seu foguete Falcon 9 e a Blue Origin planeja fazer com seu foguete New Glenn. Rocket Lab e Relativity também planejam fazer pousos de foguetes na praia. No entanto, esta abordagem é cara, requer manutenção do navio e atrasa o retorno dos boosters ao local de lançamento para reabastecimento, disse D’Elia.

Os testes da tecnologia de recuperação de reforço do MLV começarão com o primeiro vôo do foguete, de acordo com D’Elia, quando a Firefly acionará seus motores de controle para demonstrar a primeira manobra de capotamento do primeiro estágio para retornar ao local de lançamento após a separação do estágio superior do MLV.

O CEO da Firefly, Weber, disse que o objetivo da empresa é recuperar e reutilizar totalmente o propulsor MLV até o sexto vôo do foguete. Ele acrescentou: “Do jeito que está, isso acontecerá por volta do sexto voo. Provavelmente será quando a empresa estiver fazendo bem para colocar essa capacidade em voo”.

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No solo, a Firefly está projetando motores Miranda para serem capazes de realizar queimaduras múltiplas em um único vôo, a capacidade necessária para pousos propulsivos. Os engenheiros estão testando as estruturas compostas do Miranda para garantir que possam suportar vários lançamentos e pousos, incluindo o calor da reentrada.

“Para cumprir a cadência de lançamento, ir tão rápido quanto precisamos, fazê-lo a custos razoáveis ​​e de uma forma que não causemos mais danos ao planeta ao longo do caminho, não sei como você pode conseguir isso sem reutilização”, disse Weber.

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