O magnata de Hong Kong, Jimmy Lai, foi condenado a mais de cinco anos de prisão por fraude

HONG KONG (Reuters) – O empresário pró-democracia de Hong Kong, Jimmy Lai, foi condenado neste sábado a cinco anos e nove meses de prisão por fraude e foi considerado culpado de violar um contrato de aluguel nas instalações de um jornal liberal que dirigia.

Lai, 75, foi considerado culpado de duas acusações de fraude por encobrir as operações de uma empresa privada, a Dico Consultants Ltd, na agora fechada sede do Apple Daily, no que foi ordenado a quebrar o contrato de arrendamento.

A decisão de Lai atraiu a condenação dos EUA.

Lai, o crítico mais veemente da China em Hong Kong, está atrás das grades desde dezembro de 2020 e passou 20 meses em reuniões não autorizadas.

Ele era o presidente da Next Digital, empresa controladora do Apple Daily, que fechou em junho de 2021 após uma batida policial.

Outro executivo da Next Digital, Wong Wai-keung, 61, foi considerado culpado de fraude e preso por 21 meses.

O juiz do Tribunal Distrital Stanley Chan escreveu em sua decisão que Lai “agiu sob a proteção de uma organização de mídia”. Chan disse que o julgamento de um empresário da mídia “não foi equiparado a um ataque à liberdade de imprensa”.

O juiz cortou três meses de sua sentença porque Lay confessou grande parte do caso da promotoria.

Governos ocidentais, incluindo os Estados Unidos, expressaram preocupação com a situação de Lai e denunciaram o que descreveram como uma deterioração mais ampla na proteção dos direitos humanos e liberdades fundamentais sob a lei de segurança nacional imposta pela China.

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“Os Estados Unidos condenam o resultado profundamente injusto da última decisão no julgamento de Jimmy Lai”, disse o porta-voz do Departamento de Estado, Ned Price, em um comunicado.

“Por qualquer medida objetiva, este resultado não é justo nem justo. Pedimos mais uma vez às autoridades da RPC que respeitem a liberdade de expressão, incluindo a liberdade de imprensa, em Hong Kong”, acrescentou.

“O processo criminal detalhado de Pequim contra Jimmy Lai é uma vingança contra um proeminente defensor da democracia e da liberdade de mídia em Hong Kong”, disse Maya Wang, diretora da Ásia da Human Rights Watch, com sede em Nova York, que defende a libertação de Lai.

Os promotores disseram que, de acordo com os termos do contrato de arrendamento do jornal de um terreno do governo em um parque científico, a propriedade só poderia ser usada para “publicação e impressão” sem a aprovação prévia do operador.

Chan emitiu uma ordem proibindo Lai de se tornar diretor de qualquer empresa por oito anos e multou-o em 2 milhões de dólares de Hong Kong (US$ 260.000).

O advogado de Lai, Derek Chan, instou o juiz a considerar a idade de Lai e as contribuições para a indústria de mídia de Hong Kong.

Um julgamento de segurança nacional separado e importante envolvendo Lai está programado para ser retomado na terça-feira. Foi adiado porque Pequim decidiu sobre a questão controversa de se advogados estrangeiros, incluindo o advogado britânico de Lai, Timothy Owen, devem ter permissão para trabalhar em casos de segurança nacional.

(US$ 1 = 7,7854 dólares de Hong Kong)

(Reportagem de Jesse Pang e James Pomfret) Reportagem adicional de Matt Spetalnick em Washington. Edição de William Mallard e Daniel Wallis

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