Leões matam menos zebras devido à ‘reação em cadeia’ envolvendo formigas invasoras | Espécies invasivas

Quando um leão decide perseguir uma zebra, parece que nada pode detê-lo. Mas agora os investigadores descobriram que estes predadores formidáveis ​​estão a ser frustrados por um pequeno inimigo: as formigas.

Os cientistas descobriram que a propagação de formigas de cabeça grande na África Oriental está a criar uma situação em que os leões matam menos zebras.

O professor Todd Palmer, da Universidade da Flórida, coautor da pesquisa, disse que os resultados foram surpreendentes. “Fiquei chocado”, disse ele. O declínio nas mortes parece dever-se a uma inversão da relação crucial entre as formigas nativas e as árvores em que vivem, fazendo com que os leões percam a cobertura.

Palmer disse que a descoberta destacou a importância das interações entre as espécies. “Muitas vezes falamos sobre conservação de espécies no contexto das espécies”, disse ele. “Mas as interações são a cola que mantém todo o sistema unido.”

As formigas acácias protegem os jacintos mordendo e picando elefantes em busca de um lanche. Em troca, eles recebem néctar e abrigo. Mas as formigas de cabeça grande – uma espécie invasora que pode controlar os jacintos matando formigas acácias adultas e comendo os seus ovos e larvas – não oferecem essa protecção.

“Nas áreas invadidas, os elefantes pastam e quebram árvores a uma taxa cinco a sete vezes superior à das áreas não invadidas”, afirmam Palmer e colegas. Escreva em um jornal científico.

Para compreender os impactos ecológicos mais amplos, Palmer e os seus colegas estudaram primeiro uma série de parcelas de terra em Laikipia, no Quénia, algumas onde os elefantes estavam presentes e outras onde estavam excluídos.

A equipe descobriu que quando as formigas cabeçudas e os elefantes estavam presentes, houve uma redução na cobertura de árvores e um aumento significativo na visibilidade.

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Em seguida, os pesquisadores construíram um modelo computacional baseado em observações na natureza para explorar se a presença de formigas de cabeça grande e o aumento da visibilidade afetavam os movimentos das zebras, os locais de matança de zebras e os movimentos dos leões.

A equipe descobriu que as mortes de zebras eram quase três vezes mais prováveis ​​em áreas de baixa visibilidade onde as formigas de cabeça grande estavam ausentes, em comparação com áreas de alta visibilidade onde as formigas de cabeça grande estavam presentes. Mas a análise descartou uma ligação à densidade de zebras, ou à atividade dos leões, sugerindo que o declínio no número de mortes se deve provavelmente ao facto de os leões serem mais visíveis às suas presas.

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“Como os leões precisam de cobertura para perseguir e emboscar suas presas com sucesso, eles ficam mais vulneráveis ​​quando há menos árvores para se proteger, tornando mais difícil para eles abater zebras com sucesso”, disse Palmer.

Embora os pesquisadores digam que o número de leões atualmente parece estar estável – aparentemente como resultado de os leões terem passado da matança primária de zebras para a caça de búfalos – Palmer disse que uma preocupação é que não há como impedir a propagação de formigas cabeçudas.

“O que isto significa é que se a invasão continuar, mais e mais acácias serão perdidas”, acrescentou. “Como as acácias são um alimento importante para muitas espécies, incluindo rinocerontes e girafas, estas mudanças ao nível da paisagem podem alterar radicalmente a ecologia da região.”

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