O boom da Índia, a crise da Rússia: como o dinheiro está moldando uma nova corrida espacial

FOTO DO ARQUIVO: Uma imagem da câmera do módulo lunar Luna-25 mostra a cratera Zeeman localizada no outro lado da Lua, 17 de agosto de 2023. Roscosmos/Folheto via REUTERS ATENÇÃO Editor – Esta imagem foi fornecida por terceiros. crédito obrigatório. / arquivo de imagem Aquisição de direitos de licenciamento

BENGALURU/WASHINGTON (Reuters) – A corrida espacial que a Índia pretende vencer esta semana ao pousar primeiro no pólo sul da Lua tem a ver com ciência, política de status nacional e uma nova fronteira: dinheiro.

A espaçonave indiana Chandrayaan-3 vai pousar no pólo sul da Lua na quarta-feira. Se for bem-sucedido, analistas e executivos esperam um impulso imediato para a indústria espacial emergente no país do sul da Ásia.

Analistas dizem que a espaçonave russa Luna 25, lançada há menos de duas semanas, estava a caminho de chegar lá primeiro – antes de o módulo de pouso sair de órbita, possivelmente levando consigo financiamento para uma missão posterior.

A competição aparentemente surpreendente para chegar a uma região da Lua até então inexplorada lembra a corrida espacial da década de 1960, quando os Estados Unidos e a União Soviética competiram.

Mas o espaço é agora um negócio, e o pólo sul da Lua é um prémio por causa da água gelada que os planeadores prevêem que poderá sustentar uma futura colónia lunar, operações mineiras e eventuais missões a Marte.

Impulsionada pelo primeiro-ministro Narendra Modi, a Índia privatizou os lançamentos espaciais e pretende abrir o sector ao investimento estrangeiro, uma vez que pretende aumentar cinco vezes a sua participação no mercado global de lançamentos durante a próxima década.

Se o Chandrayaan-3 for bem-sucedido, os analistas esperam que o setor espacial indiano se beneficie da sua reputação de engenharia com custos competitivos. A Organização Indiana de Pesquisa Espacial (ISRO) orçou apenas cerca de US$ 74 milhões para a missão.

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Em comparação, a NASA está a caminho de gastar quase 93 mil milhões de dólares no seu programa lunar Artemis até 2025, de acordo com estimativas do inspetor-geral da agência espacial dos EUA.

“No momento em que esta missão for bem sucedida, aumentará o perfil de todos os que estão associados a ela”, disse Aji Lilly, consultor do Instituto Manohar Parrikar de Estudos e Análise de Defesa, em Nova Deli.

“Quando o mundo olha para uma missão como esta, não olha para a ISRO isoladamente.”

Crise na Rússia

Apesar das sanções ocidentais devido à guerra na Ucrânia e do crescente isolamento, a Rússia conseguiu lançar o seu projecto. Mas alguns especialistas questionam a sua capacidade de financiar o sucessor do Luna-25. A Rússia não revelou quanto gastou na missão.

“Os gastos com exploração espacial estão caindo sistematicamente de ano para ano”, disse Vadim Lukashevich, especialista espacial independente e autor baseado em Moscou.

Ele acrescentou que priorizar o orçamento da Rússia para a guerra na Ucrânia torna “extremamente improvável” uma repetição do Luna 25.

A Rússia estava a considerar um papel no programa Artemis da NASA até 2021, quando disse que iria participar no programa lunar da China. Poucos detalhes desse esforço foram divulgados.

A China fez o primeiro pouso suave no outro lado da Lua em 2019 e tem mais missões planejadas. A empresa de investigação espacial Euroconsult estima que a China gastará 12 mil milhões de dólares no seu programa espacial em 2022.

Manual da NASA

Mas ao abrir-se ao dinheiro privado, a NASA introduziu o manual da Índia, disseram as autoridades locais.

Por exemplo, a SpaceX de Elon Musk está a desenvolver um foguetão Starship para lançamentos de satélites, bem como para transportar astronautas da NASA à superfície da Lua, ao abrigo de um contrato de 3 mil milhões de dólares.

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Após este contrato, disse Musk, a SpaceX gastará quase US$ 2 bilhões na Starship este ano.

E as duas empresas espaciais americanas, Astrobotic e Intuitive Machines, estão construindo módulos lunares que deverão ser lançados no pólo sul lunar até o final do ano ou em 2024.

Empresas como a Axiom Space e a Blue Origin de Jeff Bezos estão desenvolvendo um sucessor da Estação Espacial Internacional com financiamento privado. A Axiom disse na segunda-feira que levantou US$ 350 milhões de investidores sauditas e sul-coreanos.

O espaço ainda está repleto de perigos. A última tentativa de pouso da Índia falhou em 2019, mesmo ano em que uma startup israelense falhou no que poderia ter sido o primeiro pouso na Lua com financiamento privado. A startup japonesa ispace (9348.T) sofreu uma tentativa fracassada de pouso este ano.

“A aterrissagem na Lua é difícil, como podemos ver”, disse Bethany Elleman, professora do Instituto de Tecnologia da Califórnia, que está trabalhando com a NASA na missão de 2024 para mapear o pólo sul da Lua e seu gelo de água.

“Nos últimos anos, a lua parece estar comendo naves espaciais.”

(Esta história foi parafraseada para adicionar o ícone da ferramenta Reuters no parágrafo 21)

Edição de Kevin Krolicki e Clarence Fernandez

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