O experimento de Schrödinger com gatos quebrou recordes para os físicos

Os cientistas da ETH Zurich fizeram progressos na criação dos gatos mais pesados ​​de Schrödinger, que podem estar vivos (em cima) e mortos (em baixo) ao mesmo tempo. Crédito: Yiwen Chu / ETH Zurich

Pesquisadores da ETH Zurich criaram o gato de Schrödinger mais pesado até agora, colocando um cristal em uma superposição de dois estados de oscilação. Seus resultados podem levar a qubits mais poderosos e ajudar a explicar por que os qubits não são observados na vida cotidiana.

  • Pesquisadores da ETH Zurich criaram o gato de Schrödinger mais pesado até agora.
  • Para isso, combinaram um cristal oscilante com um circuito supercondutor.
  • Eles esperam entender melhor por que os efeitos quânticos desaparecem no mundo macroscópico.

Mesmo que você não seja um físico quântico, provavelmente já ouviu falar do famoso gato de Schrödinger. Erwin Schrödinger criou gatos que poderiam estar vivos e mortos ao mesmo tempo em um experimento mental em 1935. O paradoxo óbvio – afinal, na vida cotidiana, vemos apenas gatos vivos ou vivos. ou Morto – levou os cientistas a tentar realizar situações semelhantes em laboratório. Até agora, eles conseguiram fazer isso usando, por exemplo, átomos ou moléculas em estados de superposição mecânica quântica de estar em dois lugares ao mesmo tempo.

No ETH, uma equipe de pesquisadores liderada por Yiwen Chu, professor do Laboratório de Física do Estado Sólido, criou um gato de Schrödinger dramaticamente mais pesado colocando um pequeno cristal em uma superposição de dois estados de oscilação. Seus resultados, publicados esta semana na revista científica Science, podem levar a qubits mais poderosos e lançar luz sobre o mistério de por que as superposições quânticas não são observadas no mundo macroscópico.

gato em uma caixa

No experimento mental original de Schrödinger, um gato é trancado dentro de uma caixa de metal com material radioativo, um contador Geiger e um frasco de veneno. Em um determinado intervalo de tempo – uma hora, por exemplo -[{” attribute=””>atom in the substance may or may not decay through a quantum mechanical process with a certain probability, and the decay products might cause the Geiger counter to go off and trigger a mechanism that smashes the flask containing the poison, which would eventually kill the cat. Since an outside observer cannot know whether an atom has actually decayed, he or she also doesn’t know whether the cat is alive or dead – according to quantum mechanics, which governs the decay of the atom, it should be in an alive/dead superposition state. (Schrödinger’s idea is commemorated by a life-​size cat figure outside his former home at Huttenstrasse 9 in Zurich).

Heavier Schrödinger Cats

In the ETH Zurich experiment, the cat is represented by oscillations in a crystal (top and blow-​up on the left), whereas the decaying atom is emulated by a superconducting circuit (bottom) coupled to the crystal. Credit: Yiwen Chu / ETH Zurich

“Of course, in the lab we can’t realize such an experiment with an actual cat weighing several kilograms,” says Chu. Instead, she and her co-​workers managed to create a so-​called cat state using an oscillating crystal, which represents the cat, with a superconducting circuit representing the original atom. That circuit is essentially a quantum bit or qubit that can take on the logical states “0” or “1” or a superposition of both states, “0+1”. The link between the qubit and the crystal “cat” is not a Geiger counter and poison, but rather a layer of piezoelectric material that creates an electric field when the crystal changes shape while oscillating. That electric field can be coupled to the electric field of the qubit, and hence the superposition state of the qubit can be transferred to the crystal.

Simultaneous oscillations in opposite directions

As a result, the crystal can now oscillate in two directions at the same time – up/down and down/up, for instance. Those two directions represent the “alive” or “dead” states of the cat. “By putting the two oscillation states of the crystal in a superposition, we have effectively created a Schrödinger cat weighing 16 micrograms,” explains Chu. That is roughly the mass of a fine grain of sand and nowhere near that of a cat, but still several billion times heavier than an atom or molecule, making it the fattest quantum cat to date.

In order for the oscillation states to be true cat states, it is important that they be macroscopically distinguishable. This means that the separation of the “up” and “down” states should be larger than any thermal or quantum fluctuations of the positions of the atoms inside the crystal. Chu and her colleagues checked this by measuring the spatial separation of the two states using the superconducting qubit. Even though the measured separation was only a billionth of a billionth of a meter – smaller than an atom, in fact – it was large enough to clearly distinguish the states.

Measuring small disturbances with cat states

In the future, Chu would like to push the mass limits of her crystal cats even further. “This is interesting because it will allow us to better understand the reason behind the disappearance of quantum effects in the macroscopic world of real cats,” she says. Beyond this rather academic interest, there are also potential applications in quantum technologies. For instance, quantum information stored in qubits could be made more robust by using cat states made up of a huge number of atoms in a crystal rather than relying on single atoms or ions, as is currently done. Also, the extreme sensitivity of massive objects in superposition states to external noise could be exploited for precise measurements of tiny disturbances such as gravitational waves or for detecting dark matter.

Reference: “Schrödinger cat states of a 16-microgram mechanical oscillator” by Marius Bild, Matteo Fadel, Yu Yang, Uwe von Lüpke, Phillip Martin, Alessandro Bruno and Yiwen Chu, 20 April 2023, Science.
DOI: 10.1126/science.adf7553

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