Robôs podem ter dificuldade em identificar evidências de vida em Marte

(CNN) Encontrar evidências potenciais de vida em Marte pode ser mais difícil do que o esperado, de acordo com uma nova pesquisa.

Perseverança e curiosidade Cada um dos rovers está equipado com um conjunto de instrumentos científicos que podem analisar amostras de rocha e poeira e coletar dados sobre o Planeta Vermelho. Mas os instrumentos atualmente em Marte, e aqueles projetados para missões futuras, podem não ser sensíveis o suficiente para detectar bioassinaturas ou sinais de vida existente ou antiga.

Para testar as capacidades desses instrumentos científicos, os pesquisadores viajaram para o deserto do Atacama, no Chile, o lugar mais seco da Terra e o deserto mais antigo do mundo. Os desertos áridos foram considerados por muito tempo Analógico de Marte para cientistas – ainda mais quando os pesquisadores encontraram o delta fóssil jurássico da Pedra Vermelha no deserto. A bacia hidrográfica de 100 milhões de anos se assemelha à Cratera Jezero em Marte e seu antigo delta fluvial.

O rover Perseverance está atualmente explorando a cratera e o delta, um lago e o leito do rio há 3 bilhões de anos, procurando por sinais de vida antiga e coletando amostras. O Lama e pedras coletadas diligentemente Ele será devolvido à Terra na década de 2030 pela NASA e pela Agência Espacial Europeia Campanha de devolução de amostras de Marte.

Uma equipe de pesquisadores examinou o local de Red Stone no norte do Chile para ver como ele se compara à Cratera Jezero e descobriu que era geologicamente semelhante, com arenito, argila e hematita – o mesmo óxido de ferro que dá a Marte sua cor vermelha distinta.

Condições semelhantes às de Marte na Terra

Os pesquisadores coletaram amostras da margem do rio e as testaram usando equipamentos de laboratório sensíveis. Quando levados ao limite de seus limites de detecção, a análise do equipamento de laboratório revelou uma mistura de bioassinaturas de micróbios extintos e vivos. Embora incrivelmente seco, Red Stone fica perto do oceano, onde a névoa se forma para fornecer água para a vida microbiana.

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Muitas sequências de DNA microbiano vêm de “micróbios escuros” não identificáveis ​​- o apelido dado ao material genético de micróbios anteriormente desconhecidos. Os pesquisadores cunharam o termo porque é sinônimo matéria escura – Uma forma hipotética de matéria não identificada no universo.



A Bacia da Pedra Vermelha tem 100 milhões de anos e é geologicamente semelhante à Cratera Jezero em Marte.

Os pesquisadores deram um passo adiante ao testar quatro instrumentos científicos projetados para explorar o Planeta Vermelho em amostras coletadas no antigo leito do rio. Embora altamente sofisticados, os instrumentos foram incapazes de detectar qualquer assinatura molecular – demonstrando que os instrumentos podem não ser sensíveis o suficiente para detectar bioassinaturas com precisão.

O artigo foi publicado no jornal desta terça-feira comunicação natural.

Detectar vida requer instrumentos avançados

As missões de Marte têm procurado por sinais de vida no Planeta Vermelho desde que os primeiros aterrissadores Viking chegaram a Marte na década de 1970. As missões rover subsequentes da NASA eram instrumentos mais avançados Eles descobriram moléculas orgânicas simplesMas pode ser feito de moléculas Reações químicas não relacionadas à vida.

Se a vida existisse em Marte há bilhões de anos, espera-se que ela contenha apenas baixos níveis de matéria orgânica, o que significa que identificar sinais de vida no passado em Marte seria incrivelmente difícil com a tecnologia atual, disse o estudo.

“A possibilidade de obter falsos negativos na busca por vida em Marte destaca a necessidade de instrumentos mais poderosos”, disse Armando Azua-Bustos, pesquisador do Centro de Astrobiologia de Madri.

As descobertas do estudo apoiam os objetivos do Programa de Retorno de Amostras de Marte, um esforço multimissão para devolver rochas e solo marcianos à Terra, onde os cientistas podem usar equipamentos de laboratório de última geração para detectar sinais claros de vida.

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“Nossos resultados enfatizam a importância de devolver amostras à Terra para determinar definitivamente se existiu vida em Marte”, escreveram os pesquisadores no estudo.

Deve-se ter cuidado ao avaliar as primeiras amostras marcianas devolvidas à Terra, escreveu Carol Stoker, cientista planetária da NASA Ames Research Center em Mountain View, Califórnia. ensaio de opinião com estudo. Stoker não se envolveu em pesquisas.

“Qualquer atividade biológica nessas amostras pode ter ocorrido bilhões de anos atrás, e apenas algumas pequenas amostras podem ser trazidas de volta à Terra para estudo”, escreveu Stoker. “Resta saber se assinaturas inequívocas de vida podem ser encontradas nessas amostras limitadas. Devemos ser cautelosos ao interpretar a ausência de fortes evidências de vida como prova de sua ausência!”

Um dos instrumentos testados viajará para Marte a bordo do primeiro rover europeu, Rosalind Franklin, que deverá ser lançado no Planeta Vermelho em 2028.

“(Ele) realizará um rover com uma capacidade sem precedentes de descer a uma profundidade de 2 metros (6,6 pés) para examinar sedimentos que estão bem preservados contra as duras condições da superfície marciana”, disse Alberto, coautor do estudo. G. Fairén. cientista visitante do Centro de Astrofísica de Madri e do Departamento de Astronomia da Universidade de Cornell, em comunicado.

“Se as bioassinaturas que esperamos forem melhor preservadas em profundidade, essas amostras mais profundas terão maior abundância e diversidade e melhor preservação das bioassinaturas. Portanto, nossos instrumentos no rover terão uma chance melhor de detectá-las.”

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