As Nuvens Desaparecidas de Netuno estão associadas ao ciclo solar

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Os astrónomos ficaram perplexos com o mistério de Neptuno e agora pensam que desvendaram o seu segredo.

As nuvens cirros fantasmagóricas do gigante do gelo desapareceram em grande parte há quatro anos. Hoje, existe apenas uma mancha pairando sobre o pólo sul do planeta.

Graças a uma análise de quase três décadas de observações de Netuno feitas por três telescópios espaciais, os cientistas determinaram que as nuvens cada vez menores do gigante gelado podem indicar que as mudanças em sua abundância coincidem com o ciclo solar, de acordo com o Um estudo recente Publicado na revista Ícaro.

“Estes dados impressionantes dão-nos a evidência mais forte até agora de que a cobertura de nuvens de Neptuno está relacionada com o ciclo do Sol,” disse o principal autor do estudo, Emke de Pater, professor emérito de astronomia na Universidade da Califórnia, Berkeley. Comunicado de imprensa. “Nossas descobertas apoiam a teoria de que a luz solar (ultravioleta), quando forte o suficiente, pode desencadear uma reação fotoquímica que resulta nas nuvens de Netuno”.

Durante o ciclo solar, o nível de atividade nos campos magnéticos dinâmicos do Sol aumenta e diminui. O campo magnético flutua a cada 11 anos, tornando-se cada vez mais emaranhado como uma bola girando, segundo a NASA. Quando há aumento da atividade do Sol, a radiação ultravioleta mais intensa bombardeia o sistema solar.

Usando dados do Telescópio Espacial Hubble da NASA, do Observatório W.M. Keck no Havaí e do Observatório Lick na Califórnia, os cientistas observaram 2,5 ciclos de atividade de nuvens durante o período de 29 anos de observações de Netuno – durante o qual a refletividade do planeta aumentou em 2002 e diminuiu. em 2007. Netuno brilhou novamente em 2015, antes de escurecer em 2020 para o nível mais baixo de todos os tempos. É quando a maior parte da cobertura de nuvens desaparece.

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“Mesmo agora, quatro anos depois, as imagens mais recentes que obtivemos em junho passado ainda mostram que as nuvens não retornaram aos seus níveis anteriores”, disse o principal autor do estudo, Irandi Chavez, estudante de doutorado no Centro de Astrofísica da Universidade de Harvard e Universidade de Harvard. Smithsonian, em comunicado.

Chávez acrescentou que os resultados são “muito emocionantes e inesperados, especialmente porque o período anterior à atividade de nuvens baixas em Netuno não foi emocionante e de longo prazo”.

Os pesquisadores também descobriram que dois anos após o pico do ciclo, mais nuvens apareceram em Netuno, e quanto mais nuvens havia, mais brilhante Netuno era devido à luz solar refletida nele. Esta associação foi “surpreendente para os cientistas planetários porque Netuno é o grande planeta mais externo do nosso sistema solar e recebe luz solar cerca de 0,1% tão intensa quanto a Terra”, segundo a NASA. As descobertas também contradizem a ideia de que as nuvens são afetadas pelas quatro estações de Netuno, cada uma das quais dura cerca de 40 anos.

“Este é um artigo muito interessante e um belo trabalho de detetive, antigo e detalhado”, disse por e-mail Patrick Irwin, professor de física planetária da Universidade de Oxford, que não esteve envolvido no estudo. “Este novo artigo cobre um período de tempo mais longo do que estudos anteriores e mostra uma relação convincente entre a cobertura de nuvens observada e o brilho UV solar.”

Mas há um intervalo de dois anos entre o pico do ciclo solar e a abundância de nuvens em Netuno. Os autores acreditam que esta lacuna pode ser explicada pela fotoquímica que ocorre na alta atmosfera do planeta, que leva tempo para produzir nuvens.

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Irwin disse que a conexão entre o aumento do brilho do sol e a formação de nuvens pode ser devido à geração de partículas ionizadas que poderiam atuar como núcleos de condensação de nuvens e ajudar a iniciar a condensação.

“É ótimo poder usar telescópios na Terra para estudar o clima de um mundo a mais de 4,0 bilhões de quilômetros de distância”, disse o coautor do estudo Carlos Alvarez, astrônomo do Observatório Keck, em um comunicado. “Os avanços na tecnologia e nas observações permitiram-nos restringir os modelos da atmosfera de Neptuno, que são fundamentais para compreender a relação entre o clima do gigante gelado e o ciclo solar.”

A equipa de investigação ainda está a monitorizar a actividade das nuvens de Neptuno, disseram os investigadores, porque mais radiação ultravioleta também pode escurecer as nuvens do planeta, reduzindo o seu brilho geral.

Além disso, as tempestades de Netuno vindas da atmosfera profunda afetam a cobertura de nuvens do planeta, mas não estão associadas às nuvens da alta atmosfera. Esta variável pode interferir nos estudos que analisam as associações entre as nuvens fotoquímicas e o ciclo solar. Mais pesquisas também poderiam indicar quanto tempo poderá durar a quase ausência de nuvens em Netuno.

Estes esforços, por sua vez, podem não só expandir o conhecimento dos astrónomos sobre Neptuno, mas também ajudar os investigadores a compreender melhor os muitos exoplanetas fora do sistema solar que se pensa terem propriedades semelhantes às do gigante gelado, segundo a NASA.

Irwin disse que o estudo “também sublinha a necessidade de continuar a observar os planetas do sistema solar”. “Somente observando estes planetas em intervalos regulares é possível construir um conjunto de dados confiável e de longo prazo para explorar essas variações cíclicas.”

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