Se as espaçonaves fossem reais, precisaríamos de grandes transportadores de carga na Lua e em Marte

Mais Zoom / O autor está tentando não colidir com um módulo lunar.

Eric Berger

Como engenheiro da SpaceX que trabalhava no programa Starship há cerca de cinco anos, Jarrett Matthews podia ver o futuro dos voos espaciais com muita clareza e começou a imaginar as possibilidades.

Durante décadas, tudo o que foi para o espaço foi cuidadosamente medido, otimizado para massa e serviu a um propósito altamente especializado. Mas Matthews acredita que a espaçonave tem potencial para mudar tudo isso. Com total capacidade de reutilização, uma área de carga útil do tamanho de um hangar e a capacidade de levantar 100 toneladas métricas ou mais para rotação em um único lançamento, a Starship apresentava a perspectiva tentadora de um mundo em que voar para o espaço não fosse tão caro. Ele imaginou naves espaciais entregando caminhões de carga para a Lua ou Marte.

Matthews passou uma década trabalhando em robótica e rovers no Laboratório de Propulsão a Jato da NASA antes de vir para a SpaceX em 2012. Ele começou a propor que a empresa trabalhasse em um sistema que pudesse descarregar e distribuir cargas de espaçonaves, como guindastes e caminhões que descarregam cargas de espaçonaves. . Grandes navios porta-contentores no porto. No entanto, não foi longe, já que a SpaceX se concentrou no desenvolvimento do sistema de transporte Starship.

Então ele deixou a SpaceX e fundou uma empresa para desenvolver um veículo móvel que transportasse carga.

“Foi pensando nas implicações para a espaçonave que me levou a fundar o Astrolab”, disse ele. “A premissa era que, se realmente quiséssemos ir a Marte, a primeira coisa que teríamos que fazer seria montar um monte de equipamentos. Saí da SpaceX sabendo a largura da porta da espaçonave e fizemos a maior coisa que poderia passar por isso.”

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Descobriu-se que este era um protótipo do veículo espacial. Matthews contou sua história com a SpaceX enquanto estávamos no topo do veículo de 3 metros de largura em um estacionamento asfaltado perto do Johnson Space Center, em Houston. Ficamos a cerca de um metro do chão, tivemos uma bela vista e ele rapidamente me pediu para segurar o joystick. Fomos – para frente e para trás, para os lados e em ângulos estranhos.

Pouco depois de Matthews me deixar dirigir pelo estacionamento em posições diferentes, tive três pensamentos imediatos. Foi muito divertido dirigir. Para alguém como eu, com habilidades de direção limitadas, o manuseio foi extremamente intuitivo. E caramba, você pode imaginar ser um astronauta dirigindo pela lua com isso?

Junte-se à NASA

Matheus pode. Ele fundou o Astrolab em janeiro de 2020. O momento foi terrível e maravilhoso. A parte ruim foi que o COVID-19 apareceu poucas semanas depois. A parte boa foi que no início daquele ano, a NASA emitiu o seu primeiro pedido de informações para um “Veículo de Terreno Lunar” para apoiar as atividades dos astronautas Artemis na superfície lunar. Naqueles primeiros meses, a empresa era composta por Matthews e pelo engenheiro-chefe da empresa, Rios Billing, para atender a esse pedido.

Mas eles não apenas preencheram a papelada. Quase imediatamente, Matthews e uma equipe pequena, mas crescente, começaram a construir este protótipo de rover em tamanho real. No final de 2021, eles convidaram o famoso astronauta canadense Chris Hadfield, hoje membro do conselho consultivo da empresa, para o deserto. Para testar um carro Enquanto usava um traje espacial.

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