Um mau funcionamento no Hubble renova a conversa sobre uma missão especial de manutenção

WASHINGTON – Um problema com o Telescópio Espacial Hubble renovou o debate sobre se a NASA poderia aprovar uma missão especial para reiniciar e possivelmente reparar a nave espacial.

A NASA anunciou em 29 de novembro que o Hubble estava em modo de segurança devido a um problema com um de seus três giroscópios operacionais. Este giroscópio acionou o modo de segurança pela primeira vez em 19 de novembro, quando deu o que a NASA descreveu como leituras falsas. Os controladores da espaçonave recuperaram as operações do Hubble, mas voltaram a ver problemas nos dias 21 e 23 de novembro.

A agência disse no comunicado que os engenheiros estavam estudando o problema e não estimaram quando as operações científicas seriam retomadas. O Hubble pode operar com apenas um giroscópio, embora algum rendimento seja perdido, como a incapacidade de fazer algumas observações do sistema solar.

O Hubble tem seis giroscópios, que foram instalados na quinta e última missão de manutenção do ônibus espacial em 2009. Três dos seis falharam desde então.

A notícia deste último problema temporário no Hubble provocou uma reação de Jared Isaacman, o bilionário que apoia o programa de missão privada de astronautas Polaris da SpaceX. “Coloque-nos na carruagem”, disse ele. publicar Nas redes sociais.

Isso foi uma referência a um estudo anunciado em setembro de 2022 envolvendo Isaacman, SpaceX e NASA para estudar a viabilidade de uma missão privada para reiniciar e possivelmente reparar o Hubble com o Crew Dragon da SpaceX. Na época, Isaacman sugeriu que a missão Hubble poderia ser a segunda de três missões Polaris planejadas.

O estudo, conduzido sob o Unfunded Space Act Agreement, foi concluído no início deste ano, mas nem a NASA nem a SpaceX forneceram quaisquer detalhes sobre os resultados do estudo ou os próximos passos.

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Isaacman, em outras postagens nas redes sociais, sugeriu que o estudo conclui que uma reinicialização e uma missão de serviço são possíveis: “Esta deve ser uma decisão fácil de risco/recompensa.” Mas ele não revelou detalhes sobre como a missão seria realizada.

A SpaceX também não é a única opção para o serviço Hubble. A NASA emitiu um pedido de informações em dezembro passado buscando ideias para missões comerciais para reiniciar o Hubble. A NASA disse que não financiaria tal missão e, em vez disso, a apresentaria como uma oportunidade para as empresas demonstrarem suas capacidades de manutenção de satélites.

A agência recebeu oito respostas, incluindo uma da empresa de serviços de satélite Astroscale em parceria com a empresa de transporte espacial Momentus. A NASA disse na época que estava avaliando, mas não definiu um prazo para concluir essa revisão.

“Parte desta revisão significa observar as capacidades do próprio Telescópio Espacial Hubble e como ele funcionará em coordenação com o telescópio, e garantir que o próprio telescópio permaneça seguro durante o processo”, disse Mark Clampin, diretor da Divisão de Astrofísica da NASA. . Para revisar essas propostas de serviço durante a reunião do Science Hall da NASA em 27 de julho.

Autoridades da indústria disseram em particular que acreditam que algum tipo de missão de reinicialização, envolvendo um Crew Dragon ou uma espaçonave robótica, é possível dadas as capacidades atuais. Fazer isso ajudaria a prolongar a vida do Hubble, resistindo à deterioração gradual da sua órbita devido ao arrasto atmosférico.

No entanto, há mais dúvidas sobre a capacidade de reparar o Hubble dada a complexidade deste trabalho. O Dragon não possui capacidades como uma câmara de descompressão e um braço robótico para manutenção, enquanto os sistemas robóticos ainda não demonstraram a capacidade de realizar reparos avançados em órbita.

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Há também a questão do custo. Embora a NASA tenha dito que a missão de reinicialização será realizada sem dinheiro, a missão de manutenção provavelmente incorrerá em alguns custos para a NASA, disseram especialistas do setor, como o hardware necessário para realizar reparos e o tempo que os engenheiros da NASA levam para fazer. então. Apoie este trabalho.

Isto ocorre num momento em que os departamentos científicos da agência se preparam para cortes orçamentais potencialmente significativos. Isso inclui considerar cortar o orçamento operacional do Hubble no ano fiscal de 2024 num montante não especificado, disse Clampin numa reunião do comité consultivo em 13 de outubro.

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