A tocha LeBron-Curry-Durant da NBA foi passada para uma nova geração

No jogo 1 da série Suns-Timberwolves, Anthony Edwards, de Minnesota, colocou Kevin Durant no interruptor, manobrou facilmente para abrir uma cesta de 3 pontos, depois jogou-a no chão e latiu para Durant. Todo o caminho até o outro lado da quadra.

E em mais três jogos, isso aconteceu repetidamente, até que o time de Durant foi eliminado sem cerimônia dos playoffs no domingo. Apropriadamente, o final culminou em uma troca de Durant contra o argumento decisivo da série de Edwards.

Esses momentos faziam parte de um tema maior. O jogo dos playoffs do Minnesota ocorreu apenas 24 horas antes do Denver Nuggets expulsar sem cerimônia LeBron James e o Los Angeles Lakers da pós-temporada. Pelo menos eles chegaram até aqui; Os Golden State Warriors de Stephen Curry não conseguiram chegar aos playoffs, pois foram torpedeados pelo Sacramento Kings no Play-In Championship.

Assim, o sol está prestes a se pôr ao longo de duas décadas de domínio sobre esta trindade. Durant tem 35 anos, Curry tem 36 e James tem 39. Pelo menos um desses três participou da segunda rodada dos playoffs de cada ano. Desde 2005; Em 2017 e 2018, todos os três chegaram às finais da NBA. Nesta temporada, eles combinaram apenas uma vitória nos playoffs.

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Você pode transformar o triângulo em um quadrado adicionando Kawhi Leonard; O duas vezes MVP das Finais completa 33 anos em junho e está ausente novamente com problemas nos joelhos. Ele trabalhou com força total em exatamente três dos últimos 17 jogos dos playoffs do Los Angeles Clippers e não terminou uma temporada saudável desde a bolha da NBA em 2020.

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Com exceção destes quatro, estamos testemunhando uma derrota completa para a geração que carregou a NBA durante a última década. Um deles, James, Curry, Durant ou Leonard foi o MVP de nove dos 10 campeões da NBA de 2011 a 2020… e esses quatro foram tão bons que também conseguiram representar o MVP de oito dos 10 times. Quem perdeu Finais da NBA naquela década. Isso significa 20 campeões da conferência, 17 dos quais enfrentam um desses quatro. (Suas exceções são Dirk Nowitzki em 2011 e Jimmy Butler em 2020, enquanto Leonard em 2013 não foi exatamente como vimos nas finais seguintes.)

Agora, eles não conseguem nem chegar ao segundo turno, exceto talvez Leonard o faça como observador. Ela se pergunta se algum dos quatro retornará como protagonistas; As coisas podem piorar devido às suas idades e às circunstâncias da equipe, já que Curry e James enfrentam uma situação de segundo nível com os Warriors e Lakers em uma Conferência Oeste lotada, e os caros, falhos e minados Suns tornam improvável que Durant sequer lutar para retornar. Para Oklahoma City. (Espere, posso dizer isso em voz alta?)


Stephen Curry, Kevin Durant e o atacante LeBron James conversam antes do início do NBA All-Star Game, em fevereiro, em Indianápolis. (Kyle Terada/EUA Hoje)

É claro que já faz algum tempo que estamos passando por uma pequena transição daquela era de ouro. Três outros homens ganharam prêmios de MVP cinco vezes – Nikola Jokic, Giannis Antetokounmpo e Joel Embiid – e essa seqüência deve chegar a seis anos quando Jokic receber a honra pela terceira vez nas próximas semanas.

No entanto, ao longo da última meia década, James, Curry, Leonard e Durant sempre foram assim , sempre uma grande parte da conversa. No ano passado, três deles chegaram à segunda rodada dos playoffs, e não ficamos muito atrás nas finais de LeBron x Durant West.

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Portanto, este parece ser um momento decisivo para a NBA, e talvez para a forma como ela se comercializa. Na verdade, essa data foi adiada além das expectativas razoáveis ​​por frequentes surpresas de última hora, como quando as equipes de James e Curry venceram na primeira rodada da temporada passada como sétima e sexta sementes, respectivamente, e garantiram que pelo menos uma equipe alcançaria o finais da conferência. Ou quando o Lakers navegar pelo escorregador Charmin-soft e vencer seu primeiro campeonato da temporada.

No entanto, esta pós-temporada parece ser o verdadeiro ponto de viragem. A liga agora pertence a Jokic, o atual campeão e provavelmente três vezes MVP; Junto com o Coringa, há um grupo de estrelas cerca de uma década mais jovem que esse trio: os jogadores da NBA Shai Gilgeous-Alexander, Luka Doncic e Jayson Tatum, mais notavelmente, com Edwards, Tyrese Haliburton e Victor Wimpanyama, todos defendendo a adesão. eles. Em um pedestal. (Dói-me não poder escrever “Ja Morant” aqui com confiança.)

Sim, Antetokounmpo e Embiid também estão lá, assim como alguns outros jovens draw cards (Anthony Davis, Jalen Brunson, Devin Booker e Donovan Mitchell, por exemplo). No entanto, ao contrário de Jokic e Giannis, parece que estamos a saltar esta geração directamente para a seguinte. Pense em quantas lutas SGA x Luka Red River poderemos ter na próxima década, por exemplo, talvez começando daqui a uma semana.

É um admirável mundo novo, onde os melhores jogadores da liga não são apenas rostos novos (e, portanto, menos conhecidos), mas a maioria deles está em mercados menos glamorosos. Faça uma lista de 15 a 20 jogadores que você acha que comandarão a liga em 2027; Agora conte o número de jogadores que jogam pelos sete times da Califórnia, Nova York ou Chicago. Dependendo de sua opinião sobre Bronson, a resposta é uma ou nenhuma.

Isso pode mudar, é claro. Era uma vez, James jogou em Cleveland, Leonard jogou em San Antonio e Durant jogou em Oklahoma City. Mas a maioria dos jogadores que mencionei acima estão em bons times e em ótimas situações, e as regras de extensão de contrato mais favoráveis ​​significam que poucos deles ingressarão na agência gratuita antes de completarem 30 anos. Você nunca pode descartar momentos #thisleague, mas com toda a probabilidade, poucas estrelas da próxima geração seguirão em frente tão cedo.

Em última análise, isso é bom para a saúde da NBA a longo prazo, especialmente com James e Curry até agora executando fadeaways suaves enquanto as crianças seguram a tocha; Ainda é bom o suficiente para nos manter entretidos em uma noite de terça-feira de janeiro, pelo menos, e trazer uma exibição extra casual de Natal.

Mas os resultados desta primavera não nos deixam qualquer dúvida razoável sobre o que está a acontecer; Edwards, Gilgeous-Alexander, Jokic e Doncic provavelmente serão os primeiros homens nas semifinais do Oeste, com cada uma de suas equipes tendo vencido pelo menos 50 jogos na temporada regular.

Os confrontos entre Edwards e Durant na semana passada sinalizaram uma mudança geracional maior e que este momento envolve muito mais do que apenas os Nuggets. Quase duas décadas depois, está em curso uma mudança de guarda muito mais ampla.

(Foto superior de Stephen Curry, LeBron James e Kevin Durant: Troy Wairinnen, Roy Chinnroy e Brad Rempel/USA Today)

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